Fabian, Bishop and Martyr of Rome

Sermon preached by the Rev. Katie Hargis at the Chapel of the Apostles at The School of Theology at the University of the South in Sewanee, TN on Tuesday January 20, 2015 at the Spanish Eucharist (English and Spanish translations provided.)

In the year 236 Fabian found himself in Rome, a layman visiting from elsewhere in Italy. An assembly of clergy had gathered to elect a successor to their deceased pope. As one might expect, especially in Italy, the open-air assembly drew a throng of curiosity seekers, Fabian among them. As he stood with the crowd, a dove flew over them and alighted upon Fabian. The clergy declared this a sign from God and elected Fabian their pope.

After he had recovered from his shock and the several subsequent liturgical rituals of Christian initiation and office, Fabian served ably and faithfully. He organized the city of Rome and the church within it — impressive accomplishments in their own right, but even more so in a time when the persecution of Christians was particularly acute. Indeed, Fabian himself was eventually martyred in a campaign of hostilities against the faithful.

It is unthinkable that episcopal, much less priestly, ministers might be elected from the laity today, but it is exciting to contemplate the creative possibilities of such happy accidents as befell Fabian. The laity is the first, and primary, order of ministry; neither Jesus nor his disciples were professional (or even devoted) members of the religious establishment. Jesus himself relied upon a cohort of strangely peripheral people now revered as apostles; the only religious enthusiast among them was Judas, and we know the story of his end.

If a dove lands on me, does that make me the next Pope?

If a dove lands on me, does that make me the next Pope?

The stranger’s ministry is the source of the church’s greatest riches. Fabian’s election and his subsequent gifts encourage us to trust the power of a God who sometimes gives to the church its richest gifts and its most valued leaders on no stronger recommendation than the whimsy of a dove.

En el año doscientos treinta y seis Fabián, un laico de visita de otro lugar de Italia, se encontraba en Roma. Una asamblea del clero se había reunido para elegir un sucesor al Papa difunto. Como habría que esperar, especialmente en Italia, la asamblea al aire libre atrajo una multitud de curiosos, Fabian entre ellos. Al estar parado en la multitud, una paloma voló sobre toda la gente y se posó sobre Fabián. El clero declaró esto una señal de Dios y eligió a Fabián como papa.

Después de que él se había recuperado del impacto de su elección y de los muchos rituales litúrgicos relacionados con la iniciación y oficina cristiana, Fabian sirvió hábilmente y fielmente. Organizó la ciudad de Roma y la iglesia dentro de él — impresionantes logros en su propio derecho, pero más aún durante una época de persecución de cristianos particularmente aguda. De hecho, Fabian fue eventualmente martirizado en una campaña de hostilidades contra los fieles.

Es impensable que ministros episcopales, aun menos sacerdotales, hoy pudieran ser elegidos de entre los laicos, pero es emocionante contemplar las posibilidades creativas de tales felices accidentes como el que le ocurrió a Fabián. Los laicos son la primera y primaria orden de ministerio; ni Jesús ni sus discípulos eran profesionales (o incluso devotos) miembros del establecimiento religioso. Jesús mismo dependió de en una cohorte de personas extrañamente periféricas pero ahora venerados como los apóstoles; el único aficionado religioso entre ellos fue judas, y sabemos como terminó su historia.

Ministerio del desconocido es la fuente de las mayores riquezas de la iglesia. La elección de Fabián y sus subsiguientes dones nos animan a confiar en el poder de un Dios que a veces le da a la iglesia sus dones más valiosos y sus líderes más valorados en base a una recomendación no más fuerte que el capricho de una paloma.

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